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L’ansia di tuo figlio: quando preoccuparsi, quando rilassarsi

Parla con un pediatra se le paure sono costanti, irragionevoli

Tutti, compresi i bambini, hanno attacchi di ansia di tanto in tanto. Ma quando le paure e le ansie costanti interrompono la vita quotidiana di tuo figlio, questo è motivo di preoccupazione.

I bambini di tutte le età sperimentano paure e preoccupazioni. Ad esempio, il tuo bambino potrebbe piangere quando uno sconosciuto lo prende in braccio. Il tuo bambino potrebbe avere paura dei pagliacci o di altre persone in costume. Un bambino in età scolare elementare potrebbe lamentarsi di un mal di stomaco il primo giorno in una nuova scuola.

Queste sono tutte paure normali per i bambini. Ma alcuni bambini sperimentano un livello di ansia molto più alto di altri.

Quando dovresti preoccuparti delle preoccupazioni di tuo figlio?

“La differenza tra l’ansia normale e un vero  disturbo d’ansia implica la gravità”, afferma la psicologa  Amy Lee, PhD . “Avere paure e preoccuparsi è una reazione naturale a situazioni stressanti o nuove per i bambini, ma è quando l’ansia cresce a dismisura che diventa un vero problema”.

Le normali ansie infantili vanno e vengono, dice.

Rumori forti, nuove persone, nuovi posti ed esperienze paurose possono suscitare in tuo figlio una risposta di paura e ansia che è abbastanza normale.

I pre-adolescenti e gli adolescenti a volte hanno ansie legate alle prestazioni. Potrebbero preoccuparsi degli esami imminenti o di fare una presentazione davanti alla classe. I bambini più grandi hanno maggiori probabilità di esprimere la loro  ansia . Quando affrontano l’ansia o lo stress situazionali, i genitori possono scoprire che offrire supporto e incoraggiamento aiuta molto.

Tuttavia, per alcuni bambini, questi approcci semplicemente non sembrano aiutare e possono persino provocare una risposta opposta di maggiore angoscia nel bambino. Presta attenzione all’effetto che le tue risposte hanno su tuo figlio per valutare quanto sia efficace o benefico.

E se i tuoi figli ansiosi non riescono a rilassarsi?

I bambini inclini all’ansia malsana hanno paure irrealistiche. Possono spostarsi da un’area di preoccupazione a un’altra man mano che invecchiano, afferma il dott. Lee.

Per esempio:    

  • I bambini piccoli possono passare da un’intensa ansia da separazione all’ansia di andare alla scuola elementare e incontrare nuovi bambini. Poi, quando il bambino raggiunge l’adolescenza, la preoccupazione si concentrerà su un’altra area della vita.
  • Un bambino piccolo che ha paura che possa accadere qualcosa di brutto ai suoi genitori può avere problemi ad  addormentarsi  o a separarsi anche dopo gli anni del bambino.
  • Se tuo figlio ha preoccupazioni irrealistiche di ammalarsi o di germi, potrebbe lavarsi le mani eccessivamente o chiederti costantemente di essere rassicurato sul fatto che non si ammalerà.

Queste paure sono spesso paralizzanti. A volte includono la paura estrema degli insetti, dell’acqua, dell’oscurità, dei pagliacci o di qualsiasi altra cosa, dice il dott. Lee.

Alcuni bambini soffrono di disturbo d’ansia generalizzato (GAD). Gli adolescenti con GAD possono concentrare la loro ansia su paure legate alle prestazioni che non possono essere sedate dalla rassicurazione di un genitore e dalla discussione razionale. Queste preoccupazioni possono portarli a studiare o praticare abitudini estreme o tentativi eroici di evitare situazioni sociali.

Altri bambini possono avere un’intensa paura di non riuscire o di non poter soddisfare in modo soddisfacente le aspettative degli altri e cercare costantemente rassicurazioni nel tentativo di dissipare le loro paure. Potrebbero fare domande eccessive del tipo: arriveremo in tempo? Pensi che entrerò in un buon college? E se non riesco ad addormentarmi e mi sento troppo stanco per l’esame?

Alcuni bambini non possono funzionare o possono “preoccuparsi di stare male”

Livelli malsani e costantemente elevati di ansia possono portare il bambino a sperimentare vere ripercussioni fisiche, come affaticamento, problemi di stomaco, mal di testa e persino eruzioni cutanee. Possono fare i capricci o escogitare altri stratagemmi per evitare cose che scatenano la loro angoscia.

Il Dr. Lee afferma che i bambini con un vero disturbo d’ansia mostrano un modello duraturo e coerente di interruzioni significative delle attività della vita.

In altre parole, le loro ansie sono molto sproporzionate rispetto a qualsiasi pericolo reale e significativo.

I bambini più piccoli che vengono sopraffatti dall’ansia in genere non si rendono conto di avere preoccupazioni esagerate o irrealistiche. Anche gli adolescenti potrebbero non sapere come esprimere le proprie paure e verificare con un genitore o un altro adulto di fiducia che la loro ansia sia sproporzionata rispetto alla realtà.

L’ansia diventa un problema quando interrompe le normali attività del bambino.

Se tuo figlio è così impantanato nella preoccupazione e nell’ansia che non può frequentare le pratiche sportive, unirsi a club o andare a date di gioco, questo segnala un problema.

“Prendi nota se tuo figlio inizia ad avere forti esplosioni emotive e presenta vari disturbi fisici per uscire dalle sue attività tipiche. Se questi continuano per un periodo di tempo e interrompono veramente la vita del bambino, l’intervento potrebbe essere giustificato”, afferma.

Ottenere aiuto per l’ansia di tuo figlio

Quando uno psicologo o un altro medico qualificato tratta l’ansia cronica di un bambino, l’obiettivo in genere non è eliminare del tutto l’ansia, ma aiutare il bambino a gestirla. “Lo psicologo insegnerà a tuo figlio abilità di coping specifiche e probabilmente utilizzerà un approccio di terapia cognitivo comportamentale durante le sessioni di terapia”, afferma il dott. Lee. Alcuni degli strumenti per far fronte alle abilità che tuo figlio imparerà possono includere: 

  • Abilità di calmante fisica per bambini e genitori da praticare insieme per ridurre le reazioni fisiche all’ansia e migliorare il rilassamento.
  • Abilità di pensiero che insegnano a tuo figlio a identificare schemi di pensiero ansiosi ed errori nel pensiero, nonché strategie per cambiare questi pensieri ansiosi.
  • Suggerimenti per affrontare il disagio o la paura facendo piccoli passi per fare l’opposto dell’evitamento o combattere le reazioni che spesso accompagnano l’ansia.

Il clinico in genere lavorerà anche con l’intera famiglia in modo che ognuno abbia competenze specifiche per aiutare il bambino ad imparare ad affrontare i fattori scatenanti dell’ansia e ad aiutarlo a utilizzare gli strumenti appresi in terapia.

“Sebbene dipenda dal singolo bambino, possono essere necessarie da sei a 10 sessioni di terapia per vedere un beneficio positivo e molte volte anche i farmaci, su base temporanea, sono utili”, afferma il dott. Lee.

Se ritieni che le paure e le preoccupazioni di tuo figlio siano fuori dall’ordinario o se gli attacchi di ansia interrompono costantemente la vita quotidiana di tuo figlio, parla delle tue preoccupazioni con il tuo pediatra.

Se il pediatra è d’accordo sul fatto che l’intervento possa essere d’aiuto, può indirizzarti a un terapista o psicologo infantile esperto.

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